На главную страницу Лоис М. Буджолд

Изабелла Корн - мадам Белла, владелица "Красной Розы"

Я сижу сейчас у окна, смотрю на цветущие оливковые деревья и, наконец, могу записать все то, что происходило со мной, когда я покинула графство Форлопулос. С тех пор прошло три года, а казалось, минула целая жизнь. Я родилась в графстве Форлопулос и долго не знала горя. Было всякое, не отрицаю, и в один прекрасный день моей репутации был нанесен серьезный урон. Уже неважно кем и каким образом, но мне пришлось уехать.

Полгода я провела, переезжая с места на место, «набираясь опыта», пока не получила небольшое наследство. Тогда я подалась в столицу, решив основать собственный бизнес.

С первых шагов мне несказанно повезло. Во-первых, я встретила Ирен. Ловкая танцовщица оказалась не только превосходной компаньонкой, но и верным другом, не бросавшим меня в беде. А во-вторых, Релина Пискрафт, хозяйка Караван-сарая отнеслась ко мне с пониманием и помогла на первых порах наладить бизнес. Она мне предоставила помещение, охрану, а главное – множество ценных советов, следуя которым я добилась процветания моего «Цветочного магазина».

Стоит ли упоминать, насколько я была благодарна Релине, и что все свои действия я согласовывала с ней и что любой сторонний человек – особенно вербовщик – не имел никаких шансов. Все что бы он не делал, о чем бы не спрашивал – декларировалось Релине. И все мои ответы писались совместно едва ли не со всем Караван-сараем. Всем моим заведением это точно. А девочки у меня подобрались смышленые.

Всех их я собирала лично и каждая была мне обязана. Кару, лапочку зайку, я подобрала буквально на улице – ее попросту вышвырнули за порог. Алису – выкупила у подонка-сутенера, Лору забрала из трактира, Луи спасла, чуть ли не от голодной смерти. Да, Луиза пришла ко мне не совсем добровольно, но судите сами – лекарства для ее брата стоили недешево. Да и сам он – так себе работник, то болеет, то еще какая блажь…

Никто не сможет сказать что я была плохой мадам. Строгой да, но куда без твердой руки? Зато мои девочки всегда были сыты, одеты и с крышей над головой. А это в послевоенное время – немало.

Хвала небу, траур закончился, и в столице вновь забурлила веселая жизнь. Император так и сказал – хочу мол, чтобы все было хорошо. А мы что? Мы – рады стараться.

Правда, первый день празднеств был слегка омрачен каким-то идиотом. Парень пришел в «Красную Розу», посмотрел прайс, выбрал девочку… и начал чудить. Искал жучков, паучков…червячков? Нашел какой-то пакет с крупой и начал орать что мы – цетагандийские шпионки и цетов обслуживали. Окстись, мальчик – при цетах меня в столице-то не было. Думается мне – денег у него было маловато, вот он и захотел скидку.

Получил. Скинули его. Точнее – выкинули. Да и забыли. Что дураков вспоминать?

А у нас началась работа. Поначалу было то густо, то пусто. Но как народ попировал, да выпил – вот тогда и смелости набрался.

Всякое было. И инопланетники захаживали – хорошие оказались клиенты. Щедрые, да душевные. И форы нами не брезговали, сам принц заглядывал, да не один, а с дамой – остались довольны. Да и свои, что попроще к нам ходили – мы никому не отказывали. Нос задирать самое последнее дело. Мы лучше юбочку повыше приподнимем – все польза.

Чем дальше праздник – все чуднее становилось. Джексонианцы зачастили – зайка им понравилась. Все просили ее отпустить на дому их барона обслужить. Думала – сманить хотят. Навела справки – ан нет, вроде родичи у девку объявились, выкупить хотят. А те, с Джексона вроде как посредники. Кара была не простив, я – получив кругленкую сумму – тоже. Ударили по рукам.

Тут новый сюрприз – пришел некий фор, заказал мальчика нашего..Да в такой воторг пришел, что разумом помутился. Отдай говорит, мне без него не жить. По слухам чуть не до самоубийства. Как не отдать? Скандал же будет. Тем более что он и сестру, Луизу, до полного счастья выкупает. Даю согласие. И тут выясняется, что Лора, хитрюга, пока посредничала – Луи-то слепой, - так вот пока она «помогала», даром времени не теряла. Окрутила братца того фора и он и ее выкупать пришел. Я было в ужас пришла – кто работать-то будет. Да тут счастливый случай выпал.

Пришли ко мне два фора. Представительные и явно при деньгах. Хотим, говорят, твое заведение выкупить. Я так удивилась, что задала глупейший вопрос – зачем?!

Будем деньги делать, отвечают. И добавили, что если мне моя работа нравится, то я могу остаться и работать. На них. Я смеяться. Нравится?! Да получи я деньги и видели вы меня! Куплю документы, уеду куда подальше и замуж выйду. Только меня и выдели.

"Отлично", говорят, "тогда – по рукам".

"По рукам", отвечаю, "но только получите все завтра".

Уломала.

Они ушли, я – к Релине. Так и так, нет ли какой каверзы тут?

Вроде нет.

Думаю. Деньги это хорошо, но и девок своих подставлять не хочется. Миром жили, миром и расстаться хочу. А кто у меня остался? Только школьница. Ирен ведь компаньонка.

Тут ко мне Алиса бежит. "Мадам, я выкупаюсь. Вот – последнюю часть долга принесла". - "И куда ты денешься?" - "Да я к одному фору в служанки нанимаюсь". - "Ну… подожди только до завра, хорошо?"

Уговорила.

Утречком подписала с теми форами документик, по которому заведение «Красная Роза» со всем, что в нем есть, со всеми долгами и обязательствами, переходит им. А мне – денежки. А что мне принадлежало к тому времени? Только долги и принадлежали. За свет, за аренду – здание-то не мое – за газ, за воду…

Купила себе новые документы, попрощалась со всеми. Ирен вот со мной захотела ехать. Все вроде хорошо…

Ан нет! Идет ко мне сваха – радуйся, тебя фор в жены зовет! Согласна?

Меня еще спрашивают? Конечно!

Согласилась, а саму сомнение гложет. Что за фор, почему зовет? Ведь знает кого берет, а не боится. Неспроста.

И верно – как только показали мне его, издалека – у меня сердце упало. Тот самый, что «воздух» у меня купил. Ах, гад! Денежки свои захотел обратно!

Я в панике – куда деваться? Ирен солнышко, меня не бросила. Бежим, говорит, куда угодно, хоть на другую планету. Опять к Релине, в ноги. Спаси! Деньги есть, надо визы, билеты!!!

Насилу нас сестрички Пискрафт успокоили. Уговорили не лететь, куда глаза глядят. Обещали схоронить в провинции. И где?! В моем родном графстве Форлопулос!

Да конечно, я согласна! Тем более что Мелоди Пискрафт сестренка нашей Ариадны Форлопулос оказалась. Вот радость. Наконец-то Ариадна семью обрела. А потом мне рассказали, что Ариадна помолвлена, вот-вот свадьба. С дальним своим родственником. Вот радость.

Мы с Ирен и уехали. Денег с собой привезли, хорошую сумму. Вложили все в новую косметическую линию, на оливковом масле. Вот-вот проценты пойдут. До конца жизни обеспечены будем.

Вот оно как сложилось все. Откуда уходила, туда и вернулась.

Но точку в своей жизни я ставить не собираюсь. Я еще молода, я приобрела неоценимое богатство – друзей и опыт. С таким «багажом» я куда угодно.

Эй, Ирен, а не отправиться ли нам в путешествие, а? Эскобар, Бета, Джексон? Старых знакомых навестим, новых приобретем. Денег хватит. А кончатся – не беда. Уж заработать-то мы всегда сможем.